What are the sources and destinations of microplastic leakages?

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One of the most concerning environmental problems to come is microplastic leakage, and two reasons for this are that leaked microplastics cannot currently be integrated back into any value chain, and they could pose a health risk.

Microplastics (including small microplastics and nano plastics) are tiny pieces of plastic with a diameter smaller than 5mm. Now, plastic is a material made of joined monomers that are frequently mixed with chemical additives, which bring to the final product some desirable characteristics like colour or heat stabilizers. Currently, scientists around the world are trying to understand if microplastics are a potential threat to human and other organisms’ health. Some early results suggest that the chemical additives may have toxic effects, and some physical characteristics of the microplastics may help them to accumulate on secondary organs and impact the immune system and cell health, among other potential threats.

Now, let’s talk about microplastic generation. Microplastics have two main sources. The first source corresponds to what people call primary microplastics, that is, microplastics that were manufactured as such or that originate from the abrasion of large plastic objects during manufacturing, use or maintenance. Examples of primary microplastic sources can be found in the picture above. The second source corresponds to secondary microplastics, that is, microplastics that are a result of macro-plastic degradation (so, all macro plastics ever leaked, for instance plastic bottles, have the potential to transform into microplastics before complete degradation).

Now, let’s talk about microplastic destinations. A great number of microplastic leaks end up in the oceans. In fact, it has been calculated that around 1.5 Mt of primary microplastics leak into the oceans every year. Furthermore, leaked microplastics are found in other places including atmospheric air, salt, bottled water, seafood, rain, sea breezes, artic ice, and human feces4. Thus, once microplastics leak into the environment, they redistribute and increase their concentration in different ecosystems, products, and organisms.

Half of a woman’s face (facing forward) with glitter on it.
mukul kumar @unsplash

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¿Cómo se generan y qué destino tienen los microplásticos?

Uno de los problemas ambientales más importantes para resolver en un futuro próximo son las fugas de microplásticos de las cadenas de valor. Esto debido principalmente a dos factores. El primero, los microplásticos no son recuperables actualmente y por tanto no son reutilizados en las cadenas de valor, y segundo, los microplásticos pueden suponer un riesgo para la salud.

Los microplásticos (incluidos los microplásticos pequeños y los nanoplásticos) son pequeñas piezas de plástico con diámetros inferiores a 5mm. Ahora, el plástico es un material hecho de monómeros unidos a los que frecuentemente se les adiciona productos químicos con características deseables como pueden ser el color o estabilizadores de temperatura. Actualmente los científicos alrededor del mundo están intentando entender cuáles pueden ser los riesgos que los microplásticos pueden suponer para la vida humana y otros organismos. Algunos resultados recientes sugieren que los químicos añadidos a los plásticos eventualmente pueden tener efectos tóxicos, mientras que las características físicas de algunos microplásticos pueden ayudarlos a que se acumulen en órganos secundarios e impacten el sistema inmunológico y la salud de las células, entre otras posibles amenazas.

Ahora, hablemos de cómo se generan los microplásticos. Los microplásticos tienen dos fuentes principales. La primera fuente corresponde a los microplásticos primarios que son micrplásticos producidos como tal, o que se han originado debido a la abrasión de objetos plásticos durante su manufactura, uso o mantenimiento. Ejemplos de las principales fuentes de microplásticos primarios pueden ser observados en la gráfica anterior. La segunda fuente de microplásticos son los microplásticos secundarios que corresponden a microplásticos generados como resultado de la degradación de objetos plásticos (es decir que todo objeto plástico, como por ejemplo una botella plástica, tiene el potencial de transformarse en microplásticos antes de degradarse completamente).

Ahora, hablemos del destino que tiene los microplásticos. Una gran cantidad de los microplásticos que se fugan llegan a los océanos cada año. De hecho, ha sido calculado que alrededor de 1.5Mt en fugas de microplásticos primarios ingresan cada año a los océanos. Además, los microplásticos fugados de las cadenas de valor han llegado a ser encontrados en el aire atmosférico, sal, botellas de agua, comida de mar, lluvia, briza marina, hielo del ártico y heces humanas. En consecuencia, una vez los microplásticos se fugan de las cadenas de valor al medio ambiente, estos se redistribuyen y aumentan sus concentraciones en diferentes ecosistemas, productos y organismos.


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